Das klagende Lied è un'opera in cui Mahler si avvicina di più all'opera. Questo perché la composizione è pervasa dal dramma e la sua elaborazione in un testo che assume regolarmente il carattere di un dialogo teatralmente molto efficace.

Gustav Mahler (1860-1911) aveva quattordici anni quando suo fratello minore Ernst Mahler (1862-1875) morto. La perdita lo ha toccato profondamente e gli ha dato un senso di colpa. Pochi anni dopo ha avviato Das klagende Lied, la sua prima opera importante. Mahler stesso ha scritto il testo. Si è basato su un racconto popolare su due fratelli, in cui il maggiore uccide il minore. Mahler ha chiamato il lavoro "Il mio bambino preoccupato". Era il suo requiem per suo fratello Ernst.

Das klagende Lied (Song of Lamentation) è una cantata, composta tra Anno 1878 e Anno 1880 e notevolmente rivista nel corso dei prossimi due decenni. Nella sua forma originale Das klagende Lied è uno dei primi dei suoi lavori ad essere sopravvissuto (il Klavierquartett in a si ritiene che risalga al 1876). 

Anche se la canzone lamentosa si trova ancora nella tradizione del tardo romanticismo musicale sotto l'influenza di Richard Wagner (1813-1883), mostra anche lo stile personale indipendente di Mahler nella sua versione originale. Caratteristico è l'uso dei leitmotiv. Mahler, come Mendelssohn prima di lui, aveva già trovato il proprio linguaggio musicale all'età di 19 anni. Le precedenti composizioni giovanili di Mahler sono in gran parte perdute.

Gustav Mahler iniziò a scrivere il testo durante la prima parte del suo ultimo anno nel Conservatorio di Vienna, dove era uno studente in mezzo Anno 1875 e Anno 1878.

Forse la composizione si basa su:

  • Fiaba Das klagende Lied (Song of Lamentation) di Ludwig Bechstein (1801-1860). Stesso basato sul racconto:
  • Der singende Knochen (The Singing Bones) di Jacob Grimm (1785-1863) e Wilhelm Grimm (1786-1859).
  • Mahler potrebbe anche aver visto una versione drammatizzata della storia raccontata al Conservatorio di Vienna nel 1876.

Mahler non ha scritto una poesia sinfonica o un'opera fiabesca, ma una cantata in tre sezioni.

Marchenbuch (libro di fiabe) di Ludwig Bechstein (1801-1860), editore Georg Wigand, Lipsia.

La bozza del testo dell'opera è datata 18-03-1878 e la composizione della musica iniziò nell'autunno del 1879 e fu completata l'01-11-1880. Il lavoro è strutturato su una scala molto ampia e complessa, che richiede una grande orchestra e impiega 60-70 minuti per esibirsi per intero.

Das klagende Lied in tre movimenti:

  1. Lied 1: Waldmarchen (Leggenda della foresta).
  2. Lied 2: Der Spielmann (Il menestrello).
  3. Lied 3: Hochzeitsstuck (pezzo del matrimonio).

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